septiembre 27, 2022
europio

Europio, ¿qué es y para qué sirve?

El grupo de las tierras raras tiene múltiples integrantes que pueden resultar ser de lo más curiosos dentro de la tabla periódica. Uno de ellos es el europio, un elemento solido del que te hablaremos el día de hoy.

Descubierto ya hace unos cuantos siglos, este metaloide es el más reactivo de su grupo. Asimismo, cuenta con otras características y aplicaciones cuanto menos interesantes.

¿Estás listo para aprender todo sobre el europio? ¡Pues vamos a ello!

qué es el europio

¿Qué es el europio?

El europio es un elemento con el número atómico 63 y el séptimo integrante del grupo de los lantánidos.

Se trata de uno de los materiales más escasos no solo de su grupo, sino a nivel general. A pesar de esto, las características que posee son muy similares al de sus iguales, como un gran poder de oxidación y un color plateado brillante.

Asimismo, el europio es duro y altamente maleable, reaccionando con facilidad ante el oxígeno presente en el aire y el agua para oxidarse. Por otro lado, sus isótopos son en su mayoría estables y naturales.

Un dato curioso de este elemento, es que se trata del más reactivo de los lantánidos, simbolizando un grave peligro en los ambientes donde se investiga. Los vapores y los gases desprendidos por el elemento pueden ser perjudiciales para la salud, pudiendo ocasionar embolias pulmonares y amenazas al hígado tras largas exposiciones.

Como si esto fuera poco, también se trata de uno de los metaloides más volátiles, generando una presión de vapor considerable cuando se encuentre en su punto de fusión.

Debido a que es muy blando y el aire lo ataca rápidamente, muchos químicos están de acuerdo en que el europio debería pertenecer a la serie de calcio-estroncio-bario.

Producto de sus características, este elemento se ha hecho de un nombre en la industria atómica, fungiendo como un veneno nuclear o utilizándose en barras de control.

Al hablar de veneno nuclear, nos referimos a materiales adicionados a un reactor que buscan calibrar el exceso de reactividad en su etapa inicial, consumiéndose a la misma velocidad a la que disminuye el exceso de actividad.

Propiedades químicas del europio

  • Símbolo: Eu
  • Número atómico: 63
  • Masa: 151,964
  • Radio medio: 185 pm
  • Electronegatividad: 1,2
  • Radio atómico: 231 pm
  • Estado ordinario: Solido
  • Densidad: 5244 kg/m3
  • Punto de fusión: 826°C
  • Punto de ebullición: 1527°C

Historia

La historia de su descubrimiento toma lugar en 1890, recibiendo su nombre por el continente europeo. Durante este año, el químico francés Paul Emile Lecoq de Boisbaudran se percató de su presencia mientras trabajaba con concentrados de samario y gadolinio, otros elementos del grupo de los lantánidos.

Boisbaudran se dio cuenta que las líneas espectrales restantes de la extracción, no podían ser atribuidas a ninguno de los elementos previamente mencionados; bajo esta lógica, asumió que debía tratarse de un nuevo elemento.

Sin embargo, su descubrimiento no llegó más lejos. Años después, en 1896, Eugène-Anatole Demarçay sospechaba que muestras de samario estaban contaminadas por un elemento desconocido.

Tras años de investigación y diferentes pruebas, Demarçay logró aislar europio en 1901, otorgándole el nombre con el que se conoce hasta la actualidad.

Desde entonces, el europio es un lantánido de capacidades reactivas altas, maleable y dúctil. Aunque puede moldearse con facilidad, según las condiciones en las que se encuentre puede volverse tan duro como el plomo.

Para conseguirlo, es necesario realizar un proceso de intercambio iónico con arena de monacita, un material muy rico en lantánidos.

De igual manera, los químicos han hecho todo lo posible por encontrar usos variados para el elemento, algo que sigue siendo complicado a día de hoy; esto se debe a sus características volátiles y el riesgo que puede representar si no se trata con cuidado.

¿Para qué sirve el europio?

Puede que ya haya pasado más de un siglo desde que se logró aislar por primera vez, pero, las aplicaciones de este elemento siguen siendo objeto de debate en la comunidad científica.

Dejando de lado sus características peligrosas para el ser humano, su propia composición lo convierte en un material difícil de utilizar.

Sin embargo, los esfuerzos realizados no han sido en vano y las siguientes aplicaciones son una muestra de ello:

  • Es empleado como veneno nuclear para calibrar la energía reactiva en los reactores nucleares
  • En tiempos recientes, gracias al elemento se han logrado elaborar rayos láseres de alta potencia. Siendo más específicos, el europio se usa para contaminar plástico utilizado en la fabricación del láser, pues es un buen absorbente de neutrones
  • En el campo médico, se utiliza para producir radionúclidos terapéuticos para combatir la metástasis en los huesos
  • Se utiliza para la calibración de espectrómetros de rayos gamma
  • Al ser un metaloide, es utilizado frecuentemente para la creación de aleaciones metálicas y cerámicas
  • El europio también tiene un uso en la geoquímica, pues sirve para identificar procesos geológicos
  • Actualmente, se está estudiando posibles aplicaciones en el campo nuclear, sobre todo como fuente de energía

elementos usados como veneno nuclear

Dopaje

El dopaje con europio consiste en colocar una pequeña cantidad del metaloide a un mineral para modificar su estructura.

Un claro ejemplo de esto, es la combinación de europio con fósforo, donde se utiliza para darle brillo a este último. Realizada la combinación, esta es empleada para fabricar pantallas de monitores y televisores.

Otra combinación conocida es la del europio rojo (estado de oxidación +3) con europio azul (estado de oxidación +2) y fósforo. El resultado es una luz blanca fluorescente con la se fabrican lámparas y bombillos.

Por último y una de sus aplicaciones más recientes, es dentro de los bancos europeos, donde se utiliza para crear las marcas anti falsificación.

Países productores

Al igual que muchos otros lantánidos, el mayor productor de este elemento es China, haciéndose con una producción de 95% del total; otros países como Estados Unidos, Rusia, Vietnam y Australia, también son grandes productores de europio.

Cuando se trata de encontrarlo, los expertos suelen recurrir a la arena de minerales como bastnasita y monacita. Acto seguido, los minerales son tratados con distintos procedimientos para obtener el elemento y distribuirlo para su uso.

propiedades del europio

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